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La sonda Osiris de la NASA está filtrando valiosas muestras de asteroide al espacio

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Esta serie de tres imágenes capturadas el 22 de octubre muestra escombros saliendo del cabezal del sistema de recolección de muestras.
Gif: NASA.

La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA parece estar filtrando pequeños fragmentos de Bennu, después de su intento exitoso de recolectar muestras de la superficie del asteroide. Los ingenieros culpan a una tapa atascada, algo que la NASA considera un problema menor.

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Hasta ahora y debido a esto, la NASA ha decidido guardar el material de muestra recolectado el 27 de octubre, en lugar de en la fecha programada para el 2 de noviembre. El almacenamiento adelantado se realiza para “proteger y devolver la mayor cantidad de muestra posible”.

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O-REx, como les gusta llamarlo a los miembros del equipo de la NASA, hizo un breve contacto con la superficie de Bennu el martes 20 de octubre, lo que marcó el primer intento de la agencia espacial de recolectar material de superficie de un asteroide. Imágenes impresionantes enviadas a la Tierra insinuaban un éxito, y la NASA confirmó el viernes pasado que la sonda recolectó “material más que suficiente”, superando el objetivo mínimo del equipo de al menos 60 gramos de material de la superficie.

De hecho, la imagen es un retrato casi perfecto, con la cabeza del Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAGSAM) de la sonda apareciendo al ras de la superficie mientras se hundía ligeramente en el suave regolito. El momento fue perfecto, ya que una ráfaga de nitrógeno levantó el material de la superficie y envolvió la cabeza de la muestra en una nube de escombros.

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Sin embargo, un par de días más tarde la NASA notó fragmentos de escombros que escapaban del cabezal de recolección de muestras. El equipo atribuye este suceso a una tapa del instrumento que no logra cerrar por completo, ya que está siendo abierta por rocas más grandes.

“Estamos trabajando para mantenernos al día con nuestro propio éxito aquí en la Tierra, y mi trabajo es devolver de forma segura una muestra tan grande de Bennu como sea posible”, explicó el investigador principal de OSIRIS-REx, Dante Lauretta, en un comunicado de la NASA. “La pérdida de masa me preocupa, por lo que recomiendo encarecidamente al equipo que resguarde esta preciosa muestra lo más rápido posible”.

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No todo está perdido, ya que el equipo simplemente necesita guardar los escombros recolectados en la cápsula de retorno de muestra de la nave espacial antes de que se filtre demasiado. Mientras tanto, el equipo, dirigido por investigadores de la Universidad de Arizona, no quiere que O-REx haga movimientos superfluos, razón por la cual cancelaron la actividad de “Sample Mass Measurement” (medición de masa de la muestra) que se iba a desarrollar el pasado sábado 24 de octubre, y también una acción de frenado que se suponía que iba a suceder el próximo viernes 30 de octubre, para minimizar la aceleración de la nave.

Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia en la sede de la NASA en Washington, Estados Unidos, dijo en un comunicado que “es posible que tengamos que movernos más rápido para almacenar la muestra”, pero “no es un problema grave”. Además, está “emocionado de ver lo que parece ser una muestra abundante que inspirará la ciencia durante décadas más allá de este momento histórico”.

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El equipo está finalizando un plan de almacenamiento. También deberíamos conocer pronto si el equipo quiere que OSIRIS-REx realice otro intento de recolección de muestras, lo que no parecía necesario antes, pero ahora, con la carga con fugas, quién sabe. Suponiendo que todo esté bien y que el material se pueda almacenar en la Cápsula de retorno de muestra, la nave espacial partirá de Bennu en marzo de 2021, cuando la Tierra y el asteroide estén en una alineación favorable.

Fuente: Gizmodo https://es.gizmodo.com/la-sonda-osiris-de-la-nasa-esta-filtrando-valiosas-mues-1845488584

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